‘Aventureros a tiempo parcial’: los cazadores de fósiles establecieron un récord en los Cotswolds | fósiles

Cuando Sally y Neville Hollingworth comenzaron a trabajar como locos en el encierro, en lugar de hornear pan o hacer pruebas en Zoom, los paleontólogos aficionados recurrieron a Google Earth.

La pareja dedicó un tiempo a planificar su próximo viaje, utilizando imágenes de satélite para examinar sitios que anteriormente habían producido fósiles, cuando se toparon con una cantera en los Cotswolds. Al revelar la geología, Neville, quien tiene un doctorado en geología, pudo decirnos que el sitio era prometedor, pero no esperaba que produjera uno de los mejores descubrimientos de fósiles en el Reino Unido en décadas.

El Museo de Historia Natural ha descrito su hallazgo de 167 millones de años como el mayor descubrimiento de equinodermos jurásicos, un grupo de animales que incluye estrellas de mar, estrellas frágiles y estrellas emplumadas, jamás encontrado en el Reino Unido.

“Una vez que se levantó el cierre, obtuvimos permiso y echamos un vistazo a la cantera”, dijo Sally, de 50 años, que trabaja en cuentas para una empresa de construcción en Swindon.

Al principio, dijo, la losa que se llevaron a casa de la cantera “parecía un poco aburrida”, pero después de prepararla en el garaje, Neville, de 60 años, rápidamente le gritó que viniera y echara un vistazo.

Hasta el momento, se han excavado más de 1.000 especímenes científicamente importantes del sitio (no se ha anunciado su ubicación exacta), incluida una colección sin precedentes de raras estrellas emplumadas, lirios marinos y fósiles de estrellas de mar. También encontraron tres nuevas especies: un tipo de estrella emplumada, estrella quebradiza y pepino de mar. Los expertos dicen que el descubrimiento proporcionará información clave que ayudará a explicar la historia evolutiva de estas criaturas marinas.

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El fósil de isocrinus se encontró en acción después de que Hollingworths descubriera el sitio. Fotografía: Andrew Matthews / PA

“Se ve tan aburrido y luego empiezas a revelar todos estos detalles y mantenerlo asombroso”, dijo. “Estoy mirando a esta pobre criatura, que tiene 167 millones de años. Es irreal, ¿no? Estos pequeños estaban por ahí cuando los dinosaurios estaban por aquí”.

Cuando se dieron cuenta de la importancia de lo que habían encontrado, la pareja se puso en contacto con el Dr. Tim Ewen, curador jefe de paleontología de invertebrados en el Museo de Historia Natural, a fines del año pasado. Dijo que supo de inmediato por las fotos que “tenemos algo muy especial en nuestras manos”. Pero debido a las restricciones del coronavirus, pasaron meses antes de que pudiera realizar más investigaciones.

Ewen dijo: “No pudimos actuar de inmediato debido a las restricciones de Covid y cosas así, que empeoraron cada vez más. Así que fue un poco frustrante tener que seguir con tanta precaución para aflojar las restricciones y poder salir y investigue el sitio un poco más “.

Una semana después de tomar muestras del sitio, que no es más grande que dos canchas de tenis y podría haber estado bajo el agua hace 167 millones de años, confirmó que el descubrimiento era de importancia mundial.

“Es el grupo más grande en términos de calidad de preservación, solo por el gran número de individuos y la diversidad de individuos”, dijo.

Fue el único espécimen que Hollingworth descubrió en sí mismo “realmente emocionante”. Pero, agregó, el hecho de que puedan rastrear el lecho a través del piso de la cantera “y obtener más muestras en mayor número no tiene precedentes y es increíblemente emocionante”.

Añadió: “Me siento muy mal Me siento honrado de tener la suerte de estar vivo en el momento en que se hizo el descubrimiento “.

La familia Hollingworth había encontrado previamente un cráneo de mamut completo de la Edad de Hielo, pero nada de ese atractivo. “Decimos que somos gerentes de tiempo completo pero aventureros a tiempo parcial”, dijo Sally, quien regresó al sitio a principios de este año para celebrar su 50 cumpleaños con una excursión.

“Siempre decimos: salgamos, viajemos con ilusión y no con expectativas, pasemos bien y pasemos un buen día afuera, y si encontramos algún tesoro eso es un bono. Pero creo que este ha sido un viaje loco hasta ahora y por supuesto este es solo el comienzo del viaje “.

Después de tres días de excavación en el sitio, el equipo recolectó 100 tabletas de arcilla, que se están preparando para un estudio futuro y que el museo espera mostrar al público.

Trinidad Ingles

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